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Ne levez pas les yeux : pourrions-nous sauver la Terre d’une comète en seulement six

Les astrophysiciens calculent que nous pourrions utiliser des dispositifs nucléaires pour empêcher un “tueur de planète” d’entrer en collision avec la Terre dans un scénario comme celui du film

Espace


28 janvier 2022

NE REGARDEZ PAS (de gauche à droite) Cate Blanchett dans le rôle de Brie Evantee et Tyler Perry dans le rôle de Jack Bremmer, Leonardo DiCaprio dans le rôle du Dr Randall Mindy et Jennifer Lawrence dans le rôle de Kate Dibiasky.  Cr.  Niko Taverne / Netflix ??  2021

Une scène de Don’t Look Up, dans laquelle des astronomes tentent d’avertir le monde qu’une comète se dirige vers la Terre

NIKO TAVERNISE / NETFLIX

Selon de nouvelles recherches, la Terre pourrait se sauver de la menace d’un impact dévastateur d’astéroïdes ou de comètes avec juste une courte fenêtre pour agir.

Le récent blockbuster de science-fiction de Netflix Ne lève pas les yeux décrit un scénario où les astronomes découvrent une comète de 10 kilomètres de large prête à entrer en collision avec la Terre dans six mois. Le film retrace leurs efforts pour avertir le monde d’une catastrophe imminente et convaincre les politiciens de prendre les mesures nécessaires pour éviter la catastrophe.

Bien que l’histoire soit conçue comme une allégorie du changement climatique, Philip Lubin et Alexander Cohen de l’Université de Californie à Santa Barbara se sont demandé si un tel scénario pouvait survivre dans le monde réel. “Cela semble possible”, déclare Lubin. “On dirait que tu pourrais le faire.”

Compte tenu d’un délai d’action de plusieurs années, la stratégie préférée serait de dévier l’objet entrant. Mais pour arrêter un astéroïde ou une comète de cette taille en seulement six mois, Lubin et Cohen ont découvert qu’il faudrait plutôt utiliser des engins nucléaires pour “démonter” l’objet. Ils suggèrent que cela serait faisable avec moins de 10 % de l’arsenal nucléaire mondial actuel.

Les dispositifs nucléaires devraient être équipés de 1000 pénétrateurs en forme de javelot, qui pourraient être lancés sur l’une des deux super-fusées actuellement en développement : le système de lancement spatial de la NASA ou le véhicule Starship réutilisable de SpaceX, tous deux censés être lancés lors de leur premier test. vols vers l’espace dans les mois à venir.

Le lancement devrait avoir lieu cinq mois avant que l’astéroïde ou la comète ne frappe, ce qui ne nous laisse qu’un mois pour nous préparer. « Il faut être prêt. Vous ne pouvez pas attendre », dit Lubin.

Les pénétrateurs frapperaient alors un mois avant la date d’impact, explosant en anneaux concentriques depuis le bord extérieur de l’astéroïde ou de la comète vers son centre. Cela nous donnerait la plus grande chance de le faire exploser en fragments suffisamment petits qui seraient pour la plupart poussés hors du chemin de la Terre.

«Est-ce que l’un d’entre eux frappera? Probablement », dit Lubin. “Mais si c’est un choix entre tout le monde qui meurt et certains, vous devez faire des choix.”

Detlef Koschny, le chef par intérim du bureau de défense planétaire de l’Agence spatiale européenne, dit que l’idée semble raisonnable, mais se demande si nous aurions suffisamment de temps pour agir. “Même s’il y a suffisamment d’engins explosifs nucléaires, il faudrait quand même les monter sur une fusée en quatre semaines”, dit-il. “Je ne vois pas comment cela peut arriver.”

Heureusement, nos meilleurs efforts de surveillance suggèrent que nous n’aurons pas besoin d’un tel appel aux armes de si tôt. “Il n’y a rien qui nous inquiète pendant au moins les 100 prochaines années”, déclare Áine O’Brien de l’Université de Glasgow, au Royaume-Uni, “mais c’est toujours cool de lire ce genre de choses.”

Référence: arxiv.org/abs/2201.10663

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